Atlanta, EE. UU. (CNN) — La relación entre Estados Unidos y Arabia Saudita es una de las más importantes del planeta. Más recientemente, también ha sido uno de los más inusuales.

Funcionarios enojados en Washington prometieron “consecuencias” después de que la OPEP, liderada por Arabia Saudita, recortó drásticamente la producción de petróleo a principios de este mes, lo que hizo subir los precios solo unas semanas antes de las elecciones de mitad de mandato.

Los legisladores estadounidenses amenazan con tomar medidas inimaginables no hace mucho tiempo, incluida la prohibición de la venta de armas a Arabia Saudita y desatar al Departamento de Justicia para demandar al país y a otros miembros de la OPEP por complicidad.

Riad se vio sorprendida por la sed de venganza por parte de los políticos estadounidenses. Los funcionarios saudíes están insinuando una respuesta, incluso a través de los bonos del Tesoro de EE. UU., que podría tener efectos multiplicadores masivos en los mercados financieros y la economía real.

Ninguna de las partes está siquiera tratando de ocultar la tensión. Después de que el ministro de energía saudita dijera que el reino había decidido ser la parte más madura, un alto funcionario de la Casa Blanca respondió: “No es un romance de secundaria”.

Lo que sucede a continuación es crítico. Si esta relación de décadas se desintegra, podría haber consecuencias nefastas para la economía global, sin mencionar la seguridad internacional.

“Este es un nuevo mínimo”, dijo Clayton Allen, director de Eurasia Group. “Hemos visto un deterioro en las relaciones entre Estados Unidos y Arabia Saudita durante años, pero esto es lo peor que ha sido”.

Tanto por ese trato secreto

La disputa está vinculada a uno de los mayores puntos débiles entre los votantes durante la era de Biden: la inflación y el aumento de los precios de la gasolina.

Después de intentar y fracasar en persuadir a la OPEP para que aumentara la producción de petróleo, el presidente Joe Biden incumplió su promesa de campaña de 2020 de convertir a Arabia Saudita en un “paria” debido a su historial de derechos humanos. Biden visitó Arabia Saudita durante el verano y se reunió con el príncipe heredero Mohammed bin Salman.

The New York Times informó esta semana que los funcionarios estadounidenses creían que habían llegado a un acuerdo secreto con Arabia Saudita para aumentar el suministro de petróleo hasta fin de año.

Ellos estaban equivocados.

La OPEP y sus aliados, conocidos como OPEP+, respondieron aumentando la producción de petróleo en 100.000 barriles por día, el aumento más pequeño de su historia. La medida fue ampliamente vista como una “bofetada” para la administración de Biden.

Lo que pasó después fue peor.

A principios de octubre, la OPEP+ anunció planes para reducir la producción de petróleo en 2 millones de barriles por día, una medida que hizo subir brevemente los precios del petróleo y la gasolina en un momento de inflación vertiginosa, lo que enfureció a los políticos estadounidenses.

Ninguno de los lados parece entender al otro, dijo Allen. Riad subestimó la gravedad de la reacción estadounidense. Estados Unidos asumió que tenía un acuerdo no revelado.

Funcionario saudí acusa a Estados Unidos de manipular los mercados

Las tensiones no han disminuido y los funcionarios de ambos lados han agudizado sus críticas mutuas en los últimos días. En un episodio importante, un alto ministro saudí pasó de defender la estrategia energética de Biden a criticarla.

Durante la conferencia de prensa de la OPEP+ a principios de octubre, el ministro de Energía de Arabia Saudita, el príncipe Abdulaziz bin Salman, pareció elogiar la decisión de Biden de liberar una cantidad sin precedentes de reservas de petróleo de emergencia de la Reserva Estratégica de Petróleo. Después de 3 semanas, el punto de vista del ministro saudita era completamente diferente.

“La gente está agotando sus existencias de emergencia, las han agotado y las están utilizando como un mecanismo para manipular los mercados cuando el objetivo principal es aliviar la escasez de suministros”, dijo el príncipe Abdulaziz durante una conferencia en Arabia Saudita esta semana. . Dolorosamente en los próximos meses”.

La crítica es digna de mención, especialmente dado que la OPEP está manipulando abiertamente los mercados de varias maneras al retener el suministro para respaldar los precios.

La OPEP es impopular

El peligro es que la tensión se desborde en un ciclo de represalias que socave la estabilidad económica mundial, o cualquier estabilidad económica que exista en este momento.

Los legisladores demócratas y republicanos han intensificado sus llamados para la promulgación de una legislación NOPEC que permitiría al Departamento de Justicia enjuiciar a las naciones de la OPEP por motivos antimonopolio. Aunque NOPEC no es nuevo, parece más posible ahora que en cualquier momento reciente.

¿Puede Arabia Saudí deshacerse de la deuda estadounidense?

Arabia Saudita puede responder a las sanciones de Washington con sus propios pasos drásticos, exacerbando el conflicto.

The Wall Street Journal informó esta semana, citando a personas familiarizadas con el asunto, que funcionarios saudíes advirtieron que el reino podría vender bonos del Tesoro de EE. UU. si el Congreso aprueba la ley NOPEC.

Esto crearía incertidumbre en los mercados en un momento ya precario, desestabilizando los mercados y aumentando los costos de endeudamiento para familias y empresas.

Por supuesto, la propiedad de Arabia Saudita se dañaría en este tipo de venta.

Arabia Saudita posee alrededor de $ 119 mil millones en deuda estadounidense, según datos del Tesoro, lo que la convierte en la decimosexta más grande del mundo en términos de volumen de valores del Tesoro.

Otro riesgo es que Arabia Saudita, el líder de facto de la OPEP+, podría eliminar más suministros de los mercados mundiales de petróleo, o al menos negarse a responder a futuros aumentos de precios a medida que Occidente continúa reprimiendo a Rusia.

Más restricciones en el suministro de la OPEP elevarían los precios de la gasolina y empeorarían la inflación, lo que se sumaría a los ya altos riesgos de una recesión.

Todo esto explica por qué una ruptura total en las relaciones entre Estados Unidos y Arabia Saudita puede ser lo último que necesita la frágil economía en este momento.

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