Atlanta, EE. UU. (CNN) — El mercado del Tesoro de EE. UU., con un valor aproximado de 24 billones de dólares, es el mercado más importante del mundo. Su buen funcionamiento afecta directamente tanto la capacidad de Estados Unidos para gestionar su gobierno como la salud del sistema financiero en general, que depende de la opinión de los operadores de que la deuda estadounidense es una apuesta segura.

Entonces, ¿qué pasaría si el mercado del Tesoro tuviera una caída repentina?

Es una pregunta que tanto los funcionarios estadounidenses como los bancos de Wall Street se han estado haciendo a menudo desde que el mercado de bonos del gobierno del Reino Unido experimentó una caída. El Banco de Inglaterra tuvo que intervenir en caso de emergencia.

Se están gestando temores de que un enfrentamiento entre los republicanos y el presidente Joe Biden sobre el techo de la deuda en 2023 podría ofrecer un momento similar de ajuste de cuentas.

“Estados Unidos no debe ser rehén de los miembros del Congreso que creen que es aceptable comprometer la calificación crediticia de EE. UU. y amenazar con dejar de pagar los bonos del Tesoro de EE. UU., que son la base de los mercados financieros mundiales”, dijo a CNN el jueves la secretaria del Tesoro de EE. UU., Janet Yellen.

El comercio de deuda estadounidense ha estado bajo menos presión de lo habitual, ya que la incertidumbre mantiene a los inversores al margen y los bancos centrales y gobiernos extranjeros buscan formas de respaldar sus monedas en problemas.

Esto genera preocupaciones de que un shock repentino, en caso de ocurrir, podría ser particularmente desagradable.

“La mayoría de ellos se dan cuenta de que existe una fragilidad fundamental en el mercado actual… las cosas frágiles pueden romperse fácilmente”, dijo Mark Cabana, jefe de estrategia de tasas de interés de EE. UU. en Bank of America.

alta volatilidad

Los rendimientos del Tesoro a 10 años de referencia, que se mueven a tasas opuestas, han aumentado considerablemente, a 4,2% este mes desde solo 2,6% a principios de agosto y 1,5% a principios de año.

Estos grandes movimientos en el comercio de bonos del gobierno reflejan una caída en la demanda.

Si bien los bonos del Tesoro suelen ser una inversión segura en tiempos de incertidumbre, la falta de claridad acerca de cuánto tiempo la Fed seguirá aumentando las tasas de interés, y cuánto durará la inflación alta, hace que los compradores tradicionales duden más.

Yellen dijo que su agencia está monitoreando la situación de cerca y reconoció que el comercio “refleja una mayor incertidumbre sobre las perspectivas económicas”, aunque “los volúmenes son sólidos y los inversores pueden ejecutar transacciones”.

“El Tesoro está trabajando con los reguladores financieros para promover reformas que mejoren, en lugar de ampliar, la capacidad del mercado del Tesoro para absorber impactos e interrupciones”, dijo en un discurso esta semana.

Los bonos del Tesoro no son inmunes a las turbulencias cuando los mercados comienzan a colapsar, si la historia reciente sirve de guía. En marzo de 2020, por ejemplo, el miedo a la pandemia de coronavirus provocó raras interrupciones. La Fed pudo restaurar la confianza, pero solo después de anunciar que compraría bonos del gobierno a gran escala.

Por el momento, el mercado parece tenso pero está bajo control. Pero Brad Setser, miembro principal del Consejo de Relaciones Exteriores que estudia las vulnerabilidades financieras, está observando hasta qué punto los bancos centrales o los gobiernos de países como Japón se están deshaciendo de los bonos del Tesoro.

A medida que el dólar estadounidense comenzó a subir rápidamente, provocando la baja de otras monedas, los funcionarios intervinieron en un intento por limitar el daño. Japón, por ejemplo, trató de respaldar al vacilante yen, que recientemente cayó a su nivel más débil frente al dólar estadounidense desde 1990.

Si bien los datos oficiales a menudo se retrasan, Setser, exasesor de la administración de Biden, dijo que hay “evidencia creciente de que algunos bancos centrales están comenzando a convertirse en modestos vendedores de bonos del Tesoro”.

La Reserva Federal también ha comenzado a reducir sus tenencias en la era de una pandemia, un proceso conocido como ajuste cuantitativo. Una mayor oferta de bonos puede impulsar los rendimientos al alza si la demanda sigue siendo baja.

“Está claro que la cantidad de bonos del Tesoro que el mercado necesita absorber aumentará con el endurecimiento cuantitativo de la Fed, y la incertidumbre sobre la trayectoria de las tasas de interés está creando una mayor volatilidad fundamental en el mercado”, dijo Setser.

Preocupaciones sobre el techo de la deuda

Los indicios de que el mercado del Tesoro está más sensible de lo habitual están poniendo en alerta a inversores y reguladores, especialmente después de lo ocurrido recientemente en Reino Unido.

La rebelión de los inversionistas contra los planes presentados en septiembre por la ex primera ministra Liz Truss para reducir los impuestos mientras aumenta el endeudamiento ha desatado el caos en el mercado de deuda pública. El Banco de Inglaterra tuvo que anunciar tres intervenciones separadas para restablecer la calma cuando los fondos de pensiones basados ​​en derivados se vieron presionados.

“Lo que preocupa a la gente es lo que ha sucedido en el Reino Unido”, dijo Joseph Gagnon, exfuncionario de la Reserva Federal y miembro principal del Paterson Institute for International Economics.

La industria de pensiones de EE. UU. está organizada de manera diferente a la del Reino Unido, y muchos de los factores que llevaron a las consecuencias fueron específicos del Reino Unido.

La confianza de los inversores en el Reino Unido ha disminuido desde que votó a favor de abandonar la Unión Europea en 2016, señala Kathleen Day, profesora de la Universidad Johns Hopkins que estudia la historia de las crisis financieras.

Sin embargo, este incidente llamó la atención de los operadores de deuda del gobierno de EE. UU. y los responsables políticos. Una preocupación es que si los republicanos toman el control de una o ambas cámaras del Congreso después de las elecciones intermedias de otoño, aprovecharán el límite de deuda, que probablemente se eleve en 2023, como una táctica de negociación con Biden.

“El techo de la deuda es quizás el mayor problema institucional en los EE. UU. que conlleva algunos riesgos globales y riesgos para el mercado del Tesoro”, dijo Setser.

Si bien la política arriesgada del límite de la deuda se ha convertido en un lugar común, los riesgos pueden ser mayores ahora que los mercados financieros están al borde del abismo.

“Si EE. UU. no eleva su techo de deuda e incumple, este es el momento de Armagedón”, dijo Day.

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