Dubái, Emiratos Árabes Unidos (CNN) — Un nuevo estudio reveló que ocurrieron cambios en la estructura del cerebro de los adolescentes estadounidenses durante la pandemia de “Covid-19”, lo que significa que sus cerebros envejecieron más rápido y prematuramente.

Los jóvenes participantes en el estudio también reportaron síntomas más severos de ansiedad, depresión y lo que los científicos llaman problemas de internalización (sentirse triste, baja autoestima, miedo y dificultad para regular sus emociones) después del primer año de la pandemia.

Decenas de estudios han encontrado que la salud mental de los adolescentes se ha resentido durante la pandemia, con las escuelas cerradas, distanciados de los amigos y teniendo que vivir con la incertidumbre y el miedo que acompañó al surgimiento del coronavirus.

El estudio, publicado el jueves en Biological Psychiatry: An Open World Science, es uno de los primeros en observar los cambios en el cerebro causados ​​por el estrés y la ansiedad.

La investigación provino de un estudio más amplio en el que los científicos intentaron comprender las diferencias de género en la depresión entre los adolescentes.

Hace ocho años, el equipo de investigación estableció un plan para realizar resonancias magnéticas cada dos años a 220 niños, de 9 a 13 años.

El equipo de científicos completó dos conjuntos de escaneos cuando la pandemia detuvo su investigación y no pudieron completar las resonancias magnéticas hasta fines de 2020.

Si bien la investigación estaba inactiva, el equipo decidió que sería interesante estudiar los efectos que esta situación estresante tuvo en el desarrollo del cerebro de los niños, utilizando escaneos previos a la pandemia para hacer la comparación.

Los investigadores emparejaron a los niños participantes con los mismos datos demográficos, incluido el sexo, la edad, la exposición al estrés y el nivel socioeconómico.

Para encontrar la edad promedio del cerebro, los investigadores analizaron las resonancias magnéticas a través de un modelo que combinaba datos de otras exploraciones.

Compararon resonancias magnéticas de 128 niños.

Si bien la mitad de las pruebas se realizaron antes de la pandemia, la otra mitad se realizó a fines de 2020.

Los investigadores encontraron que los niños que experimentaron el primer año de la pandemia, sus cerebros eran mayores que su edad cronológica.

Descubrieron que los cerebros de los niños que experimentaron el inicio de la pandemia se desarrollaron en la región que puede ayudar a regular las respuestas conductuales relacionadas con el miedo y la ansiedad, llamada amígdala, y en el hipocampo, la región del cerebro que puede controlar el acceso a recuerdos.

El tejido se debilitó en la parte del cerebro que controla las funciones ejecutivas, conocida como corteza.

El cerebro de un niño cambia naturalmente con el tiempo, pero la investigación ha encontrado que estos cambios físicos pueden acelerarse cuando una persona experimenta una adversidad significativa en la infancia.

Los estudios han demostrado que las personas que están expuestas a la violencia, el abandono, la pobreza y los problemas familiares en una etapa temprana de la vida experimentan un envejecimiento cerebral más rápido y pueden experimentar problemas de salud mental más adelante.

El autor principal del nuevo estudio, Ian Gottlieb, explicó que el equipo de investigación esperaba encontrar problemas de ansiedad, depresión y problemas de internalización.

“La pandemia no ha sido amable con la salud mental de los adolescentes”, dijo Gottlieb, profesor de psicología en la Universidad de Stanford.

Sin embargo, el equipo no estaba muy seguro de lo que encontraría durante las resonancias magnéticas.

“Siempre es interesante hacer una investigación como esta cuando no estás realmente seguro de lo que va a pasar, y estos efectos fueron interesantes y sucedieron muy rápido”, continuó Gottlieb.

“Estos fueron bloqueos de un año, por lo que no sabíamos que los efectos en el cerebro serían evidentes después de ese breve período de estrés”, agregó.

No está claro si estos cambios cerebrales tendrán un impacto más adelante en la vida.

El equipo planea evaluar a los niños involucrados en la investigación más adelante para seguir el desarrollo de su cerebro.

Existe la posibilidad de que los cambios cerebrales de los participantes fueran solo una respuesta inmediata a un factor estresante y volverían a la normalidad con el tiempo.

El equipo también planea evaluar a los 10 niños del estudio que contrajeron COVID-19 para ver si hubo un efecto diferente.

Gottlieb señaló que las diferencias físicas parecen ser “más notorias” en los cerebros de los niños que han contraído el virus “Covid-19”.

El Dr. Max Wiznitzer, jefe de neurología pediátrica del Rainbow Infants and Children’s Hospital en Ohio, dijo que los cambios en el cerebro eran interesantes, pero que lo importante era si los problemas de salud mental persistían.

“El resultado clínico es el efecto sobre la función cerebral y el estado de salud mental clínicamente”, señaló Wisnitzer.

Con intervenciones de salud mental apropiadas, se pueden manejar problemas como la ansiedad o la depresión.

“El cerebro tiene esta capacidad de reorganizarse”, agregó Wisnitzer.

Gottlieb espera que los padres y tutores de los niños recuerden que aunque los cierres terminaron y las escuelas están reabriendo, las consecuencias de la pandemia en la salud mental pueden persistir por más tiempo.

“Asegúrese de que su adolescente reciba la ayuda que pueda necesitar si tiene síntomas de depresión y ansiedad”, agregó Gottlieb.

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